A New Guide to a Birding Hotpot (review in English and Spanish)

January 8, 2024

A review by Mercedes Alpízar

Birds of Costa Rica, by Dale Dyer and Steve N. G. Howell

Princeton Press, 2023

464 pages, paperback

ABA Sales–Buteo Books 15317

Costa Rica is home to a large diversity of bird species in a small area that is easy to navigate. This and other factors have positioned the country as one of the world's favorite destinations for birding. Nine years since the last field guide was published for the country, species throughout the region have undergone numerous taxonomic changes which may be especially confusing for new birders. For this reason, the arrival of the new Princeton field guide, Birds of Costa Rica, by Dale Dyer and Steve N. G. Howell is timely and much needed. User-friendly, up-to-date, and innovative, the guide uses a slightly different taxonomy within divisions or groupings of species than what we are used to in Costa Rica, and it suggests common names, which has generated analysis and discussion among the birding community.

The guide is of medium size and weight, which makes it acceptable for carrying into the field. The cover is semi-hard and more extensive than the sheets, which provides extra protection. The species chosen to illustrate the cover seemed quite appropriate to me—the Resplendent Quetzal, one of the most beautiful and sought after birds in the country, is a symbol of the Costa Rican avifauna without a doubt. It was printed in Italy, with acid-free paper, resistant pages, and a pleasant texture. The print colors are optimal and bright. There is a useful key to species range maps in the inside front of the cover, which is quite convenient since it is constantly consulted.

When opening the guide, we find a picturesque index of illustrations with a representative species of each family with their corresponding page number. The introduction is quite informative and has a lot of important data to help the reader understand the habitats of Costa Rica. It explains the rugged geography that characterizes Costa Rica which is in part responsible (among other aspects such as migration) for the great diversity of species due to its variety of microclimates and habitats where many species find home. These habitats are illustrated in twelve key landscape photographs included in that section.

More than 850 species are included in the species summary with illustrations, descriptions, and their main identifying field marks along with information about each family and even some genera. The illustrations are excellent; all the species are identifiable with this guide since the body proportions (except for some of the Empidonax flycatchers), field marks, and colors are ideally depicted. Species requiring more complex identification include illustrations of plumage details, habitat preferences, and plumage variations for males, females, and/or juveniles.

The guide mostly uses the International Ornithological Committee (IOC) taxonomy, except for oceanic birds, which are based on Oceanic Birds of the World: A Photo Guide by Steve N. G. Howell and Kirk Zufelt. In Costa Rica, we are more familiar with the Clements taxonomy as it’s used by eBird and in previous field guides. The difference between the two is that the IOC is less conservative on species splits and establishes some subspecies as independent species which are not yet approved by eBird/Clements. One of the purposes of this guide, according to Dyer and Howell, is to push for these splits to occur. They highlight many of these imminent taxonomic changes, but they do not neglect the official names of bird species that we know, as both names are shown in the plates on the description of the species. Howell analyzes each taxonomic difference between the two taxonomies, case-by-case in Appendix C. He takes license to assign vernacular names and divides or regroups some species; these judgments are based on scientific and molecular evidence as well as his vast personal experience. He is aware that not all the changes will be approved, but he intends to draw attention to those taxonomic changes that may be stuck on committee lists.

At the end of the guide, we find Appendix A, B, and C. Appendix A, Birds of Cocos Island, includes the three endemic species of the island. Appendix B, Offshore Visitors, Rare Migrants, and Vagrants, includes a list of 103 rarities considered in six categories, but it does not include information or illustrations on the sites or years of the reports. Appendix C has the list of species that differ from eBird/Clements, which were marked in the species summary with an asterisk. The appendix presents species-by-species data, subspecies distributions, and other important criteria for considering taxonomic changes and is an excellent starting point if you want to do more research on your own on a species or subspecies.

The methodology used for the book’s taxonomy may be questionable for some birders, since many familiar species appear with different names and some are divided into species that are very similar to each other, as in the case of the Social Flycatcher (Myiozetetes similis). It is divided due to differences in voice and morphology into Northern Social Flycatcher (M. texensis) and Colombian Social Flycatcher (M. columbianus), a taxonomic change not yet approved by the IOC, where both subspecies are included within the seven subspecies of Social Flycatcher.

Some taxonomic changes already approved by the IOC were also dismissed by Dyer and Howell, for instance the Plain Wren (Cantorchilus modestus complex), which the IOC and Clements already divided into three different species. Dyer and Howell found this separation unconvincing, but Saucier, Sánchez, and Carling, in a 2015 paper entitled “Patterns of Genetic and Morphological Divergence Reveal a Species Complex in the Plain Wren (Cantorchilus modestus),” make this separation based on divergent mitochondrial lineages, which Dyer and Howell describe as sophistry rather than scientific data. Saucier, Sánchez, and Carling point out that they were also based on “substantial” differences in duet vocalizations. However, in the 2015 paper “Notes on the Vocalizations of Plain Wren (Thryothorus modestus) and Canebrake Wren (Thryothorus zeledoni)” by Peter Boesman, it’s indicated that Saucier’s (2015) arguments are based only on Mann et. al’s “The Complex Song Duet of the Plain Wren” (2003). However, he said that this document only compares the author's own observations of C. modestus with descriptions made by Farabaugh’s 1983 PhD dissertation, and so Boesman (2016) included a detailed comparison of both duets, pointing out their minimal differences are not enough for them to be considered as separate species.

Although all these modifications are indicated in Appendix C, which includes the main reasons for considering these changes, it is important to also consider the trajectory of the authors. Both have an impressive biography, vast experience throughout the continent, many years of experience, and numerous publications on the avifauna of the Americas. These credentials are exercised as the authors delve deeply into the differences between populations of subspecies, plumage, vocalizations, and more. For this reason, I find it enriching to study and analyze each of the notes in Appendix C.

Another interesting separation and, in my opinion, quite accurate, is the split within the Masked Yellowthroat complex (Geothlypis aequinoctialis). Molecular evidence indicated that it is not related, but that it is a sister species to the Baird’s (Olive-crowned) Yellowthroat (Geothlypis semiflava bairdi). This evidence, and the evident differences in song and appearance, suggest that both Chiriqui and Baird’s should be treated as different species, which is why the IOC already considers the Chiriqui Yellowthroat an independent species with a distribution from southwestern Costa Rica to Panama.

Though I liked this guide a lot, there are some details that could be improved. I wondered why few species of storm-petrels are mentioned; I noted that a couple of illustrations didn’t seem to capture the essence of the bird; I did not like the name "Colombian Elaenia" for Greenish Elaenia, since its distribution is much more extensive; and, finally, the list of rarities in Appendix B could provide more information. In general, I really enjoyed Birds of Costa Rica. At first glance it may seem challenging, but when you have the guide in hand, you realize that it is easy to understand and use, since it provides the necessary resources to study the information that it contains. The authors’ taxonomic proposals seem controversial, but they add valuable taxonomic information to the guide and give the reader a tool to have a more global panorama of bird species, which we often only measure within countries.

Some of these changes have already been accepted by eBird/Clements, and we can expect more. In an era of constant scientific and technological advances, we can feel taxonomic anxiety, especially after each publication with new changes. Therefore, it is beneficial to have an updated tool that guides us, informs us, and allows us to be aware of and even anticipate these considerations and possible taxonomic changes in our birds. This guide has made a major advancement with its level of detail and illustrations, which I feel will vastly enhance the capacity of users to accurately identify species which previously caused confusion among many Costa Ricans and visiting birders. Birds of Costa Rica is a valuable resource for the study and greater understanding of our avifauna.

Une Nueva Guía para un Destino Popular para la Observación de Aves · reseña de Mercedes Alpízar

Birds of Costa Rica, por Dale Dyer y Steve N. G. Howell

Princeton Press, 2023

464 páginas, libro de bolsillo

ABA Sales–Buteo Books 15317

Costa Rica alberga gran diversidad de especies de aves en un área pequeña y fácil de recorrer. Éste y otros factores han posicionado al país como uno de los destinos favoritos a nivel mundial para la observación de aves. Después de nueve años desde la última publicación de una guía de campo para el país, esa diversidad ha experimentado numerosos cambios taxonómicos, siendo confuso especialmente para quienes se inician en el maravilloso mundo de las aves. Por esta razón, nos alegra contar con la nueva guía de campo Birds of Costa Rica por Dale Dyer y Steve N. G. Howell de Princeton Press. Amigable con el usuario, actualizada, e innovadora, utiliza una taxonomía un poco diferente a la que estamos acostumbrados. Difiere en algunas divisiones o agrupamientos de especies y sugiere nombres comunes, lo que ha generado análisis y discusión entre la comunidad pajarera.

La guía es de tamaño y peso mediano, aceptable para llevar al campo. La portada es semidura y un poco más extensa que las láminas, proporcionando protección extra. La especie elegida para ilustrar la portada me pareció bastante adecuada: el quetzal, una de las aves más bellas y buscadas del país, símbolo de la avifauna costarricense sin lugar a duda. Fue impresa en Italia, con papel libre de ácidos, hojas resistentes y de textura agradable. Los colores de la impresión son óptimos, vívidos y brillantes. En el interior de la carátula se incluyó la clave para comprender los mapas de distribución, bastante conveniente de tener a mano, ya que se consulta constantemente.

Al abrir la guía nos encontramos con un pintoresco índice de ilustraciones, donde se destacan las especies más representativas de cada familia con su número de página. La introducción es bastante informativa, con muchos datos importantes para comprender la naturaleza del país. Explica la geografía accidentada que nos caracteriza, responsable (entre otros fenómenos como la migración) de esa gran diversidad de especies, ya que alberga variedad de microclimas y hábitats donde muchas especies encuentran hogar. Éste contraste de hábitats se ilustra en doce fotografías de paisajes claves incluidos en esta sección.

En el sumario de las especies, se incluyen más de 850 especies con ilustraciones, descripciones, y las principales marcas de campo para su identificación. Incluye textos con información sobre cada familia y hasta de algunos géneros. Las ilustraciones me parecieron excelentes: todas las especies son identificables con esta guía ya que las proporciones corporales (con excepción de algunos en el género Empidonax), las marcas de campo y los colores son ideales. En casos necesarios, incluye ilustraciones de detalles particulares en el plumaje, preferencia de hábitats y variaciones en el plumaje de machos, hembras y/o juveniles.

En su gran mayoría la guía utiliza la taxonomía IOC (International Ornithological Committee), con excepción de las aves oceánicas, (utiliza Howell y Zufelt, 2019). En Costa Rica, generalmente estamos más familiarizados con la taxonomía Clements, ya que es la utilizada por eBird y por las guías anteriores, pero ¿Cuál es la diferencia? En resumen, IOC es menos conservadora, establece algunas subespecies como especies ya independientes (no aprobadas aún por eBird/Clements), lo cual es meramente el propósito de esta guía, dar a conocer muchos de estos cambios inminentes, según el autor. Sin dejar de lado los nombres oficiales, ya que ambos se muestran en la descripción de las especies. Howell analiza caso por caso, cada diferencia taxonómica entre ambas taxonomías en el Apéndice C, toma licencia para aportar nombres vernáculos, dividir o agrupar algunas especies, haciendo buen juicio considerando evidencias científicas, moleculares, así como su vasta experiencia personal. Es consciente que no todos los cambios serán aprobados, pero pretende darlos a conocer generando atención para agilizar los cambios taxonómicos estancados en la lista.

Al final de la guía encontramos los Apéndices A, B y C; el A con las “Aves de la Isla del Coco,” incluyendo las tres especies endémicas de la isla. El B contiene “Visitantes de altamar, migratorios raros y accidentales”; una lista de 103 rarezas, consideradas en seis categorías, no incluye información sobre los sitios o años de los reportes, ni ilustraciones. El “C” tiene el listado de las especies que difieren con eBird/Clements, las cuales fueron marcadas en el sumario de especies con un asterisco (*). Consideradas especies o no por el autor, aquí se presentan datos especie por especie, distribuciones de las subespecies y otros criterios importantes para considerar los cambios taxonómicos, un excelente punto de partida si se desea investigar más sobre alguna especie o subespecie.

La metodología utilizada para la taxonomía ha sido cuestionable para algunos pajareros, ya que muchas especies familiares aparecen con nombres diferentes y algunas divididas en especies muy similares entre sí, como en el caso del Social Flycatcher (Myiozetetes similis). Éste aparece dividido por diferencias de voz y morfología, en Northern S. F. (M. texensis) y Colombian S. F. (M. columbianus), un cambio taxonómico que aún no se ha aprobado en IOC, pero ambas subespecies se incluyen dentro de las siete subespecies de Social Flycatcher.

También se descartaron cambios taxonómicos ya aprobados por IOC, con los que el autor no concordó, por ejemplo, el caso del Plain Wren (complejo Cantorchilus modestus), el cual IOC y eBird/Clements ya dividió en tres especies diferentes. Sin embargo, Howell considera esta separación poco convincente, ya que Saucier, Sánchez y Carling (2015) hacen esta separación basándose en linajes mitocondriales divergentes, los cuales califica de sofistería más que datos científicos. Indica que se basaron también en diferencias “sustanciales” de vocalizaciones en duetos, sin embargo, en Notes of vacolizations of Plain Wren (2016) por Peter Boesman, se indica que Saucier (2015), se argumenta basándose solamente en el estudio de Mann et. al (2003). No obstante, dicho documento únicamente compara las propias observaciones del autor de C. modestus con descripciones hechas por Farabaugh (1983), por lo que Boesman (2016) incluye una comparación detallada de ambos duetos, señalando una diferencia mínima casi imperceptible, y no sustancial para considerarlas especies diferentes.

Si bien, todas estas modificaciones son indicadas en el Apéndice C, donde se incluye las principales razones para considerar estos cambios, es importante considerar también la trayectoria de los autores. Ambos cuentan con una biografía impresionante, vasta experiencia en todo el continente, años de trabajo y numerosas publicaciones sobre la avifauna de las Américas. Aspectos que les han formado un criterio amplio, el cual se evidencia en el anhelo de profundizar en los factores que marcan las diferencias, evidentes o no tan evidentes, entre las poblaciones de subespecies, plumajes, vocalizaciones y demás. Por esta razón me parece enriquecedor estudiar y analizar cada una de las notas del Apéndice C.

Otra separación interesante, y a mi parecer bastante acertada, es Chiriqui Yellowthroat (Geothlypis chiriquensis), el cual antiguamente era considerado Masked Yellowthroat (Geothlypis complex), pero las evidencias moleculares señalaron que no estaban emparentados y más bien es una especie hermana de Bairds (Olive-crowned) Yellowthroat (Geothlypis semiflava bairdi). Sin embargo, la evidencia molecular, y las diferencias evidentes en canto y apariencia, sugieren que ambos, (Chiriqui y Baird’s) deberían ser tratados como especies diferentes por lo que IOC ya lo considera una especie independiente, distribuida del suroeste de Costa Rica a Panamá.

La guía me gustó bastante. Sin embargo, hay algunos detalles que se podría mejorar. Considero que se mencionan pocas especies de storm-petrels: un par de ilustraciones no lograron capturar la esencia del ave. Definitivamente no me agradó el nombre de “Colombian Elaenia” para Greenish Elaenia, ya que su distribución es mucho más amplia. Finalmente, la lista de rarezas en Apéndice B pudo ser un poco más completa y aportar más información. En general amé conocer esta guía, de primera impresión puede parecer desafiante, pero teniéndola en las manos nos damos cuenta de que es fácil de entender y utilizar, ya que provee los recursos necesarios para hacerse entender, y estudiar la información útil que integra. La propuesta del autor pareciera controversial, pero sumó información taxonómica valiosa a la guía, dándonos una herramienta para tener un panorama más mundial de nuestras especies, las cuales muchas veces dimensionamos solamente dentro del país.

Algunos de estos cambios ya han sido aceptados por eBird/Clements y podríamos esperar más. En una era de constantes avances científicos y tecnológicos, podemos sentirnos en zozobra taxonómica, especialmente después de cada publicación con nuevos cambios. Es beneficioso contar con una herramienta actualizada que nos guíe, informe y nos permita estar al tanto y hasta adelantarnos a estas consideraciones y posibles cambios taxonómicos de nuestras aves. En esta guía se ha logrado un gran avance en el nivel de detalle e ilustración de las especies, y que creo que mejorará enormemente la capacidad de los usuarios para identificar con precisión las especies que antes causaban confusión a muchos observadores de aves costarricenses y visitantes. Definitivamente un recurso valioso para el estudio y mayor comprensión de nuestra avifauna.


Mercedes Alpízar is a nature lover and is passionate about environmental education. She studied Ecological Tourism and Environmental Sustainability at the University of Costa Rica. She is now a birdwatching guide in Costa Rica and is the director and founder of Niños y Aves [Children & Birds], a non-profit organization that teaches the importance of birds through workshops in rural schools.